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Doit-on dire Maroc, Maghreb ou pays du soleil couchant ?

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C'est à sa position occidentale dans le monde arabe que le Maroc doit son surnom. © Laurie Arnauné

Par Laurie

30 janv. 2024

On le sait, le Maroc fait partie d'une vaste région appelée Maghreb. Ce que l'on sait moins en revanche, c'est pourquoi il est baptisé « pays du soleil couchant ». Une histoire d'étymologie arabe, où l'on revient aux origines sémitiques des mots « ouest », « île » ou encore « étrange »... Embarquez pour un voyage au Maroc aux accents linguistiques. 

Le Maghreb, c'est le Maroc... mais pas que !

En arabe, le Maroc s’appelle « al Maghrib » (le Maghreb). Un terme qui signifie « le couchant », ce lieu où le soleil tire sa révérence pour plonger dans les eaux de l’océan Atlantique. Tout sauf un hasard donc si le mot « Maghrib » vient de la racine arabe « Gharb », qui désigne l’Ouest. Il fait référence à la position géographique du territoire marocain vis-à-vis du centre du califat islamique de l’époque, situé au Proche-Orient.

Tamazgha, la Terre des hommes libres
Certains Amazighs (ou Berbères) contestent l’utilisation de « Maghrib » pour désigner le Maroc. Ils souhaiteraient le remplacer par le terme « Tamazgha », qui signifie la « Terre des hommes libres » dans leur langue. Rappelons que les Berbères ont été les premiers sédentaires du pays... Un argument de poids.

Pour bien distinguer les différentes acceptions de « Maghrib », on parle de « Maghrib el Aqsa » (Extrême-Occident) pour désigner le Maroc. Quant à la région située à l’ouest du monde arabe, que l'on désigne simplement par « Maghreb » en français, elle est appelée « Maghrib el Arabi » (Occident arabe). Une zone géographique qui regroupe traditionnellement Maroc, Algérie et Tunisie, mais qui peut aussi englober la Libye et la Mauritanie. On parle alors de « Grand Maghreb ».

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Le Maroc, « pays du soleil couchant »... La preuve en images sur la plage de Skhirat, non loin de Rabat. © Laurie Arnauné

Une insularité occidentale

Les premiers conquérants musulmans appelaient cette région du monde « Jazirat al Maghrib », qui signifie l’« île du couchant », l’« île de l’Occident » ou l’« île de l’Ouest ». En effet, ces terres leur apparurent comme isolées du reste du monde par la mer, les montagnes et les dunes. Une sorte de Far West peuplé de mythes et de légendes antiques, berbères et atlantes…

Du Machrek (Levant) au Maghreb (Couchant)

On oppose régulièrement la région du Maghreb à celle du Machrek (ou Machreq), qui s’étend grosso modo du Liban à l’Irak en passant par la Syrie et la Palestine. Le mot Machrek vient de « Sharq », qui signifie « Est » en arabe. Il désigne ainsi l’Orient du monde arabe, là où le soleil se lève.

C'est à cette prétendue insularité maghrébine que le Maroc doit sa place singulière parmi les pays du monde arabe. Ce « pays détaché de tout autre pays », ainsi que le décrivait l'historien et philosophe Ibn Khaldoun, jouit d'un pluralisme culturel unique, où se mêlent les influences berbère, arabe, saharienne, musulmane ou encore juive.

Ainsi, est-ce un hasard si le mot « Gharib » (Al Gharaba), très proche de l’étymologie de Maghreb, désigne ce qui est étrange, bizarre ou venu d’ailleurs ? Je ne saurais dire… Une chose est sûre, de Tanger à Tarfaya, le Maroc doit aussi sa beauté à ce caractère unique qui est le sien.

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